The 'How Are You?' Culture Clash - University of Michigan (3 pages)

the ‘how are you?’ culture clash

Document rating:
  3.0 out of 5
Vote this doc:
background image

http://nyti.ms/1eXFKGW

THE OPINION PAGES |

OP­ED CONTRIBUTOR

The ‘How Are You?’ Culture Clash

By ALINA SIMONE

JAN. 19, 2014

“WHEN an American asks me this question, it’s like a wall of ice crashing
down between us.”

The question my Moscow­born friend Galina was referring to had

nothing to do with Putin, or Pussy Riot, or the culinary ethics of adding
ketchup to your pirogi. And yet, it is the back across which Russian­
American relations are broken.

The question in question is, “How are you?”
The answer Americans give, of course is, “Fine.” But when Russians

hear this they think one of two things: (1) you’ve been granted a heavenly
reprieve from the wearisome grind that all but defines the human
condition and as a result are experiencing a rare and sublime moment of
fineness or (2) you are lying.

Ask a Russian, “How are you?” and you will hear, for better or worse,

the truth. A blunt pronouncement of dissatisfaction punctuated by, say,
the details of any recent digestive troubles. I have endured many painful
minutes of elevator silence after my grandmother (who lived in the Soviet
Union until moving to the United States in her 60s) delivered her stock
response: “Terrible,” to which she might add, “Why? Because being old is
terrible.” Beat. “And I am very old.”

Cue desperate thumbing of the “door open” button.
It feels as if I’ve spent half my life trying to smooth over the

bafflement of my American friends and the hurt feelings of my Russian
expat family as a result of this innocuous inquiry. “ ‘Fine’ makes Russians

Document rating:
  3.0 out of 5
Vote this doc: